Avec un Donald Trump convalescent du Covid-19 et les inquiétudes pesant sur l’âge et la forme de son rival démocrate Joe Biden, les enjeux étaient plus élevés que jamais pour le premier et unique débat entre leurs lieutenants, Mike Pence et Kamala Harris, qui a débuté mercredi à 19 heures, heure locale (3 heures du matin jeudi en France). Les colistiers des candidats briguent en effet le poste de vice-président, appelé à remplacer le président des États-Unis en cas de décès ou d’incapacité. La pandémie s’est invitée jusque sur le plateau du débat télévisé à Salt Lake City, dans l’Utah. Des parois en plexiglas avaient été installées pour séparer l’actuel vice-président et la sénatrice, assis derrière des bureaux éloignés de quatre mètres.

 

Avec un ton nettement plus civil, beaucoup moins d’interruptions et même des compliments, le « débat des vice-présidents » a offert une image contrastant radicalement avec la foire d’empoigne entre Donald Trump et Joe Biden la semaine précédente. Certes, le vice-président républicain et la sénatrice démocrate se sont parfois coupé la parole dans leurs échanges, mais ils se sont aussi remerciés mutuellement et globalement écoutés. « Je souhaite vous féliciter, comme je l’ai fait par téléphone, pour votre nomination historique », a lancé Mike Pence à la sénatrice de Californie, issue de l’immigration. « Je respecte le fait que Joe Biden a consacré 47 ans de sa vie au service de l’État. Je respecte aussi votre carrière dans la fonction publique », a ajouté le vice-président. « Merci », lui a répondu Kamala Harris. Quel contraste, pour ce débat tenu à Salt Lake City, avec celui organisé le 29 septembre dans la ville de Cleveland, durant lequel Donald Trump et Joe Biden ont débattu dans une cacophonie de laquelle avaient même émergé quelques mots d’oiseau !

La gestion du Covid-19 fustigée par Harris en ouverture

Mike Pence et Kamala Harris se sont affrontés sur la gestion du Covid-19 dès l’ouverture du débat. « Les Américains ont été témoins de ce qui est le plus gros échec de toute administration présidentielle dans l’histoire de notre pays », a lancé d’emblée la sénatrice démocrate de 55 ans, qui serait la première femme à devenir vice-présidente des États-Unis en cas de victoire de Joe Biden le 3 novembre. « Le président Donald Trump a fait ce qu’aucun autre président américain n’a jamais fait », a répondu Mike Pence, 61 ans, en mettant en avant notamment la décision de fermer les frontières avec la Chine. Il a accusé Kamala Harris de « saper la confiance » des Américains dans un vaccin actuellement en préparation ? alors que les démocrates accusent la Maison-Blanche de vouloir court-circuiter les procédures pour qu’un vaccin soit prêt avant le scrutin.

Ex-procureure habituée des réquisitoires acérés, Kamala Harris a reproché à son adversaire le bilan de plus de 210 000 morts qui fait des États-Unis le pays le plus endeuillé au monde par la pandémie. Mike Pence est en effet depuis février aux commandes de la cellule de crise de la Maison-Blanche chargée de lutter contre le coronavirus. Il a rejeté une fois de plus la responsabilité sur la Chine, promettant de lui faire « rendre des comptes ».

« Dès le premier jour, Joe Biden va augmenter vos impôts », lance Pence

Le vice-président sortant a tenté plus globalement de défendre le bilan de quatre ans de mandat aux côtés du tempétueux milliardaire. Kamala Harris a ainsi opposé ce qu’elle considère être les succès économiques de Joe Biden en tant que vice-président de Barack Obama de 2009 à 2017 à la politique du duo Trump-Pence, dont le mandat s’achève sur « une récession comparée à la Grande Dépression ». Et elle a accusé le milliardaire républicain de mener une politique favorable aux plus riches. « Dès le premier jour, Joe Biden va augmenter vos impôts », a répliqué Mike Pence.

Refusant de « recevoir des leçons » de son contradicteur, la sénatrice a aussi défendu l’Obamacare, la loi d’assurance-maladie dont l’administration républicaine veut se débarrasser. Fervent chrétien proche du courant ultraconservateur, Mike Pence a lui mis en avant ses positions « pro-vie » en reprochant à ses adversaires de soutenir « l’avortement tardif » remboursé « par le contribuable ».

La politique étrangère du gouvernement pointée du doigt par Harris

Ces grands sujets de société sont sous les projecteurs depuis que Donald Trump a nommé en septembre une juge à la Cour suprême qui conforterait la majorité conservatrice au sein de cette juridiction-clé. Les démocrates appellent le Sénat à ne pas se prononcer sur cette nomination avant l’élection. Mike Pence a demandé avec insistance à Kamala Harris si son camp tenterait d’augmenter le nombre de juges au sein de la haute cour en cas de victoire, mais la candidate a refusé de répondre.

La sénatrice démocrate a de son côté attaqué avec virulence la politique étrangère du gouvernement, un sujet qui n’avait pas été abordé lors du premier débat entre les candidats septuagénaires. « Ce que nous avons vu avec Donald Trump, c’est qu’il a trahi nos amis et fait ami-ami avec les dictateurs à travers la planète », a-t-elle martelé.

« Mike Pence a largement gagné », a assuré sur Twitter Donald Trump, confiné à la Maison-Blanche. « Kamala Harris, nous sommes tous fiers de toi ce soir », a tweeté de son côté Joe Biden. Mais au terme de cet affrontement policé de 90 minutes, les commentaires sur les réseaux sociaux semblaient se concentrer sur un détail : la mouche qui s’est posée pendant deux longues minutes sur la chevelure blanche du vice-président des États-Unis.